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討論停經婦女是否容易得到憂鬱症得非常小心,這可能會對所有婦女只要活得夠久就一定會經歷的人生階段「貼標籤」,也會讓陷入爭吵的家人突然冒出:「妳就是更年期才這樣」的對話。當然,也會有許多女性病患指證歷歷,說以前都很健康,更年期後才開始失眠、情緒不穩定。

多數人不曉得的是,更年期症狀並不是停經後才開始,而是起於「停經前期」(perimenopause),也就是經期開始紊亂,直到月經終止後一年,平均時間四年,少數人長達十年。這時卵巢對FSH、LH等腦下垂體分泌促進性賀爾蒙的激素逐漸失去反應,而這些激素血液濃度的變化,在某些人身上會造成情緒不穩定、抗壓性變差或失眠。等到停經後,又漸趨穩定。

但研究顯示,停經前期的憂鬱症「點盛行率」並不會比其他人生階段高。值得注意的是,這階段的女性憂鬱症病人,屬於「首次發作」的比例較高。也就是說,停經的變化可能會誘發憂鬱症,但原先已得到憂鬱症的病患,這時復發的比例反而較低。人生階段性的變化,如進入空巢期,父母、親人逐漸凋零,也是誘發憂鬱症發作的原因之一。

由於研究數據跟臨床經驗不一致,有些學者深入研究後認為,如果只注意精神科住院、自殺或嚴重憂鬱症狀,停經前、後都沒有顯著差異,但在停經前期,輕微的憂鬱、焦慮、壓力症狀確實會增加。這有一部份可能是熱潮紅等身體症狀引發---如熱潮紅導致失眠,失眠導致情緒低落,與重度憂鬱症(major depression)不同。

在治療上,跟停經相關的失眠、情緒症狀,對賀爾蒙替代療法(HRT)反應最佳,但因為會增加乳癌、中風、心血管疾病的發生率,現在首選藥物還是抗憂鬱劑,除非對憂鬱症藥物不適應、無效或打從心裡排斥,才會給予女性賀爾蒙。多數人在這時會選擇健康食品,台灣最盛行的是「大豆異黃酮」(soy isoflavone),不過各項大型研究對大豆異黃酮的療效尚未有定論。其他替代療法的療效還有待嚴謹的研究驗證。

在精神科門診裡,有許多訴說更年期症候群的病人,這些人確實承受痛苦,需要關懷,需要補充營養、有人陪伴、引導參與各項活動。不過,這不代表更年期症候群是普遍存在的現象。事實上,更多人在停經後鬆一口氣,多數女性對停經並沒有特殊的感覺或想法。我們不需要貼標籤,但應該要關懷出現身體不適的少數人,並體諒她們因此出現的情緒反應。

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